Syrian torture survivors finally came face to face with their tormentor. But the reckoning took place far from home

De rechtbank in Koblenz heeft donderdagochtend deze historische uitspraak gedaan. En tientallen Syrische activisten — voornamelijk familieleden van mensen die met geweld zijn verdwenen of vermoord door het regime van de Syrische president Bashar al-Assad — stroomden deze kleine Duitse stad binnen om er getuige van te zijn.

Buiten de rechtbank hield een groep vrouwen donderdag een wake voor hun verdwenen familieleden terwijl ze wachtten op de veroordeling van Raslan. Het nieuws van het vonnis kwam toen via een Duitse activist die een sms voorlas vanuit het gerechtsgebouw: het panel van rechters had vastgesteld dat Raslan medeplichtig was aan minstens 4.000 gevallen van marteling, 27 moorden en twee gevallen van seksueel geweld.

Er hing een zwangere pauze in de lucht toen het nieuws tot ons doordrong. Sommige activisten begonnen stilletjes te huilen.

“Ik huil vanwege mijn relatie met de overlevenden”, zegt Joumana Seif, een Syrische advocaat, mensenrechtenactivist en lid van het juridische team dat 17 eisers vertegenwoordigde tijdens het proces. “De Syriërs verdienen gerechtigheid. We verdienen zoveel meer dan de situatie waarin we ons bevinden.”

De Syrische advocaat Joumana Seif maakte deel uit van het juridische team dat de eisers vertegenwoordigt.

Het gerechtsgebouw ligt aan de oevers van de kruising waar de Rijn en de Moezel samenkomen. Het is een wereld verwijderd van de beruchte detentiefaciliteit in Damascus in het centrum van het proces, waar Raslan de inlichtingenafdeling leidde van 2011 tot 2012.

Voormalige gevangenen van Branch 251, zoals bekend, vertelden hoe ze in overvolle cellen zaten en om de beurt sliepen vanwege het gebrek aan ruimte. Ze kregen onvoldoende voedsel en medicijnen en werden gemarteld. Sommigen werden verkracht en seksueel misbruikt. Velen stierven.

Het maakte deel uit van het doolhof van gevangenissystemen van het Assad-regime, waar naar verluidt meer dan 100.000 zijn verdwenen en tienduizenden zijn omgekomen sinds 2011.

“Ik ben blij, want dit is een overwinning voor gerechtigheid”, zei Anwar al-Bounni, een Syrische mensenrechtenadvocaat en voormalig politiek gevangene, buiten het gerechtsgebouw.

‘Ik ben blij, want het is een overwinning voor de slachtoffers die binnen zitten,’ voegde Bounni eraan toe, zijn dreunende stem verstikt van emotie terwijl hij gebaarde naar het gerechtsgebouw. “Ik ben blij, want het is een overwinning voor Syriërs thuis die hier niet konden komen. Het is ook een overwinning voor Syriërs die het niet hebben overleefd.”

Op deze bitterzoete bijeenkomst in Duitsland hebben verschillende Syriërs herhaaldelijk erkend dat verantwoording voorlopig alleen kan worden afgelegd ver weg van hun thuisland, waar het rechtssysteem grondig is ondermijnd door het autocratische regime.

Zelfs het Internationaal Strafhof in Den Haag zou het Assad-regime niet kunnen berechten voor de talloze oorlogsmisdaden en misdaden tegen de menselijkheid waarvan het alom wordt beschuldigd, omdat Syrië geen partij is bij dat hof. Syrië zou door het ICC kunnen worden onderzocht als de Veiligheidsraad van de Verenigde Naties het verzoekt, maar de bondgenoten van Assad – Rusland en China – hebben eerdere moties om dit te doen verworpen.

Dichter bij huis lijkt justitie steeds verder weg. De regionale vijanden van Assad – namelijk de Verenigde Arabische Emiraten en Saoedi-Arabië – hebben diplomatieke banden met het regime hersteld, stappen die naar men denkt het begin van het einde van het isolement van de Syrische president markeren.

Maar in Koblenz hebben de folteraar en de overlevenden van plaats geruild. Raslan kwam geketend aan bij de rechtbank. Zijn slachtoffers waren vrij en voeren nu procedures tegen hun kwelgeest en – bij uitbreiding – tegen het Assad-regime. De rechtbank hoorde de overlevenden putten uit hun persoonlijke getuigenissen en grote hoeveelheden belastend bewijsmateriaal dat sinds het begin van de Syrische opstand in 2011 door activisten en advocaten is verzameld.

Behalve dat Raslan persoonlijk schuldig werd bevonden, oordeelde de rechtbank ook dat het Assad-regime “systematisch” misdaden tegen de menselijkheid heeft gepleegd.

Toch was het een enkel juridisch mechanisme dat dit mogelijk maakte. Het beginsel van universele jurisdictie geeft rechtbanken jurisdictie over ernstige schendingen van het internationaal recht, zelfs als deze hebben plaatsgevonden buiten de staat waartoe de rechtbank behoort, en ongeacht de nationaliteit van de betrokken partijen.

Als gevolg daarvan ondernamen de overlevenden wat volgens hen de eerste stap was op een ‘lange weg naar gerechtigheid’. Er lopen meer processen tegen Assad-officieren die hun toevlucht zochten in Europa voor de oorlog in Syrië. Sommige activisten noemen het een ‘tactische oorlog’, met als uiteindelijk doel de Assad-regering op de knieën te krijgen.

Zelfs als dat ambitieuze doel niet wordt gehaald, zal het oordeel van donderdag, zeiden ze, hen in ieder geval wat gemakkelijker laten slapen.

De Syrische mensenrechtenadvocaat Anwar al-Bounni staat buiten de rechtszaal in Koblenz.

Tak 251

Het appartement van Wassim Mukdad weerspiegelt de manier waarop hij zijn leven in ballingschap beschrijft. Arabische luiten — bekend als oud — staan ​​langs de muren van een kantoor dat uitkijkt op een rustige Berlijnse straat. Zijn bibliotheek is een mix van Arabische en Duitse boeken.

“Een van de goede dingen van in het buitenland wonen, is dat je kunt kiezen wat je uit de Arabische cultuur en uit de westerse cultuur wilt halen,” grapte hij, zijn handen gedrapeerd over zijn vintage driedelige pak.

Tegen de achtergrond van zijn nieuwe leven schuilt Mukdads duistere geschiedenis in Syrië, waar hij naar eigen zeggen drie keer gevangen heeft gezeten voor zijn anti-regimeactivisme, en een vierde keer gevangengezet door aan Al Qaida gelieerde strijders. Zijn tweede periode in detentie was in afdeling 251, waar hij gelooft dat Raslan in de kamer was om zijn verhoorsessies te leiden. Net als al zijn medegevangenen was Mukdad tijdens zijn martelingen geblinddoekt.

“(Raslan) beval rechtstreeks aan een man naast me … ‘hem op zijn buik laten liggen en zijn voeten in de lucht steken'”, zei Mukdad. “Zodra mijn antwoorden niet pasten (Raslan), begint de andere man op commando te slaan totdat hij stop zegt.”

Wassim Mukdad (L) spreekt verslaggevers toe na de veroordeling van zijn folteraar.

Mukdad zei dat hij zijn ondervrager vertelde dat hij een dokter was, uit angst dat zijn beulen zijn vingers zouden breken als hij zou toegeven dat hij een muzikant was. Volgens Mukdad kwam de Syrische cartoonist en dissident Ali Farzat voor de geest. De kwelgeesten van Farzat sloegen zijn vingers kapot. Ze zeiden dat het hem ervan weerhield politieke cartoons te tekenen, zei Farzat later.

“Het was als een hel”, zegt Mukdad over zijn gevangenschap in Branch 251. “Hoe is de mensheid hierop gekomen?”

Tijdens het proces in Koblenz sprak Raslan zelden. Zijn verklaringen – waarin hij probeerde zich voor te doen als gewetensbezwaarde tegen de praktijken van het regime – werden voorgelezen door zijn verdedigingsteam. Hij sprak alleen als de rechters hem een ​​vraag stelden, wat zelden gebeurde. Toen dat gebeurde, waren zijn antwoorden monosyllabisch.

Mukdad, een muzikant in Berlijn, was een uitgesproken eiser in het Anwar Raslan-proces.

Sommige Syrische advocaten en aanklagers speculeerden dat hij niet wilde dat zijn slachtoffers zijn stem zouden herkennen van hun verhoorsessies in detentie. Verschillende aanklagers zeiden dat ze zijn gezicht eerder hadden gezien, maar, op één overlevende na, zeiden dat ze hem alleen in zijn kantoor hadden gezien. Raslan en zijn verdedigingsteam hebben niet uitgelegd waarom de voormalige kolonel weigerde te spreken in het proces en het verdedigingsteam van Raslan heeft herhaaldelijk CNN’s verzoeken om commentaar afgewezen.

“Ieder van ons was geblinddoekt. Ze wilden niet dat we het zagen, maar ze kunnen niet voorkomen dat we het horen (de ondervrager)”, zei Mukdad. ‘Maar nu heeft hij ons verhinderd hem te horen.’

In tegenstelling tot zijn medeverdachte Gharib leek Raslan tijdens de hoorzittingen geen moeite te doen om zijn gezicht te verbergen. “Hij stond rechtop en zag er arrogant uit”, herinnert Seif zich. “Hij zou elk van de eisers in de ogen kijken, de een na de ander, alsof hij wilde zeggen ‘wie denk je wel dat je bent?'”

“De afgelopen twee jaar zat Raslan voor de rechtbank in zijn stoel, niets met zijn gezicht en schrijvend”, zei Whitney-Martina Nosakhare, assistent-advocaat van Human Rights Watch, die alle rechtszittingen bijwoonde. “Toen de rechter het vonnis voorlas, had hij geen reactie in zijn gezicht.”

“Dit is een intens moment. Veroordeeld worden tot levenslang in de gevangenis is een groot probleem. Het is niet iets dat je lichtjes wegpoetst”, voegde Nosakhare eraan toe. “Maar hij liet ons geloven dat het iets was waar hij niets om gaf.”

Yasmen Almashan zegt dat het proces tegen Raslan het minste was dat activisten konden doen voor hun verdwenen dierbaren.

‘Veroordeeld in plaats van het Syrische regime’

De advocaten van Raslan zeiden dat ze in beroep zullen gaan tegen zijn veroordeling, en experts verwachten dat zijn zaak nog jaren voor de rechter zal blijven. Nadat het vonnis was voorgelezen, bleef advocaat Yorck Fratzky ontkennen dat Raslan persoonlijk schuldig was aan de aanklachten.

“De verdediging maakt er geen geheim van dat ze ontevreden is over het vonnis”, zei Fratzky in een persconferentie na afloop van het proces. “We zien dat Raslan is veroordeeld in plaats van het Syrische regime.”

Deze bewering, dat Raslan als zondebok diende, resoneert met sommige Syriërs, zelfs degenen die actief tegen het Assad-regime zijn. Sommigen vergelijken het proces in Koblenz met kruimels die door de internationale gemeenschap worden aangeboden bij gebrek aan politieke verandering in Syrië.

“Mijn grootste zorg is dat deze processen politiek gezien worden gebruikt als alternatief voor staten in de internationale gemeenschap om daadwerkelijk iets te doen”, zegt de in Berlijn wonende activist Wafa Mustafa, die zegt dat haar vader – Ali Mustafa – met geweld door het regime is verdwenen. in 2013.

Wafa steunt het proces echter nog steeds en is verschillende keren naar Koblenz gegaan met de ingelijste foto van haar vader. ‘Ik draag hem naar plaatsen waarvan ik weet dat hij er graag heen zou willen’, zei ze met een brede glimlach van uitdagend optimisme.

“Maar ik vrees dat ze dit proces gebruiken als alternatief voor hun falen om daadwerkelijk om te gaan met het feit dat een oorlogsmisdadiger als Assad na tien jaar nog steeds aan de macht is.”

Wafa Mostafa droeg de foto van haar vader naar de rechtbank in Koblenz.  Ze zegt dat ze het gevoel had dat hij daar graag had willen zijn.

Soortgelijke zorgen lijken de vieringen in de nasleep van het vonnis te hebben getemperd.

Gevraagd naar haar mening over de veroordeling, gebaart Yasmen Almashan naar een fotocollage van vijf van haar zes broers. Ze zijn allemaal verdwenen of vermoord, zegt ze. ‘Was dit niet het minste wat we voor hen konden doen?’ zij vroeg.

Een van de eisers, Ruham Hawash, zag er zichtbaar geschokt uit nadat ze uit de urenlange zitting was gekomen. De rechtbank had de getuigenissen van elk van de eisers voorgelezen. Hawash wil zich haar ervaring in Branch 251 niet herinneren, zei ze, laat staan ​​dat het hardop wordt voorgelezen.

“Ik wil niet praten over mijn martelingen, ik wil alleen over het proces praten”, zei ze.

“In het verleden zei ik altijd dat ik gevangen zat en gemarteld werd en dat mijn vrijheid me werd afgenomen en dat het verhaal een triest einde had”, zei Hawash. “Vandaag kan ik zeggen dat ik gevangen ben gezet en gemarteld en dat mijn vrijheid is afgenomen, maar dat ik heb geholpen om die functionarissen naar dit proces te brengen.

“Er is een groot verschil tussen deze twee verhalen. Het is niet langer een triest verhaal. Er was een afsluiting.”

Op de vraag wat ze van plan is te doen nu het proces voorbij is, haalde ze haar schouders op en bewoog haar voeten terwijl ze sprak. “Ik weet niet wat de toekomst biedt. Waarschijnlijk een nieuwe fase in mijn leven”, zei ze. “Ik ben klaar om verder te gaan.”

.

Leave a Comment