U.S. Businesses Sour on Saudi Arabia in Blow to Crown Prince’s Growth Plans

RIYADH—Saoedi-Arabië heeft de beste bedrijven ter wereld het hof gemaakt om zijn economie te moderniseren. In plaats daarvan is de zakelijke omgeving vijandiger geworden en verzuren investeerders over het olierijke koninkrijk.

Bouwbedrijf Bechtel Corp. stuurde enkele aannemers naar huis terwijl het probeerde meer dan $ 1 miljard aan onbetaalde rekeningen te innen.

Bristol-Myers Squibb Co.

BMY 0,51%

, Gilead Sciences Inc.

GILDE -0,15%

en andere medicijnfabrikanten hebben jarenlang tevergeefs geklaagd dat hun intellectuele eigendom werd gestolen.

Het resultaat is dat de buitenlandse investeringen in Saoedi-Arabië hardnekkig laag zijn gebleven en dat sommige bedrijven hun activiteiten terugschroeven of beloofde uitbreidingsplannen uitstellen.

Dat is een klap voor kroonprins Mohammed bin Salman, de feitelijke leider van het land. Hij beloofde in 2016 om nieuwe industrieën op te bouwen die niets met olie te maken hebben, door het ondernemingsklimaat te verbeteren en een wereldwijde hub voor innovatie te creëren. Sindsdien is het verminderen van de afhankelijkheid van Saoedi-Arabië van olie steeds urgenter geworden naarmate de wereldeconomie afstand neemt van fossiele brandstoffen.

De Saoedische kroonprins Mohammed bin Salman zette zijn investeringsagenda voort op de Future Investment Initiative-conferentie in Riyad in oktober.


Foto:

bandar al-jaloud/Agence France-Presse/Getty Images

De directe buitenlandse investeringen in Saoedi-Arabië bedroegen in 2020 $ 5,4 miljard, minder dan de helft van het niveau van tien jaar geleden en ver onder de $ 19 miljard die het land had beoogd. Het lag op schema om in 2021 een top van $ 6 miljard te behalen op basis van gegevens tot en met het derde kwartaal. Dat is exclusief de verkoop van $ 12,4 miljard van een belang in een Saoedisch pijpleidingbedrijf aan buitenlandse investeerders.

Een van de redenen waarom het aantal laag is gebleven, zijn geplande projecten die niet zijn uitgevoerd. appel Inc.’s

plannen om enkele jaren geleden een flagshipstore in het centrum van Riyad te openen, zijn weggeëbd. Triple Five Group, de ontwikkelaar van de Mall of America, trok zich terug van de bouw van een complex van miljarden dollars. En bioscoopbedrijf AMC Entertainment Holdings geeft meer controle af aan zijn Saoedische regeringspartner omdat het achterblijft bij lokale rivalen.

AMC zegt tevreden te zijn met de voortgang in het koninkrijk. Apple en Triple Five hebben niet gereageerd op verzoeken om commentaar.

DEEL JE GEDACHTEN

Hoe ziet de toekomst eruit voor de zakenrelatie tussen de VS en Saoedi-Arabië? Neem deel aan het onderstaande gesprek.

Bedrijven voelen zich aangetrokken tot het potentieel van Saoedi-Arabië, “maar economische praktische zaken worden nog steeds uitgeprobeerd”, zegt Robert Mogielnicki, resident-wetenschapper bij de denktank van het Arab Gulf States Institute in Washington, DC

Het Saoedische ministerie van Investeringen zei dat de belangstelling voor het land groot blijft, wat wijst op een jaarlijkse toename van 250% in nieuwe investeerderslicenties in 2021.

Saoedi-Arabië is al lang een moeilijke plaats om zaken te doen, met een trage bureaucratie, een achterhaald rechtssysteem en een slechte staat van dienst op het gebied van mensenrechten. Prins Mohammed probeerde daar verandering in te brengen door grote hervormingen te beloven, uitbundige investeringsconferenties te houden in Riyad en te kletsen met leidinggevenden in Silicon Valley.

Zijn inspanningen hebben enige vruchten afgeworpen. De versoepeling van strikte sociale normen leidde tot nieuwe toerisme- en amusementsindustrieën en verbeterde de levenskwaliteit van buitenlandse werknemers. De regering voerde een faillissementswet uit, stond volledig buitenlands eigendom toe in bepaalde sectoren en stroomlijnde sommige zakelijke diensten.

Het ministerie van Investeringen zei dat het de zorgen van investeerders serieus neemt en voortdurend beoordeelt en ontwikkelt waar nodig. “Of het nu een klein bedrijf of een groot bedrijf was, we blijven ernaar streven om de best mogelijke omgeving te creëren om zaken te doen”, aldus het.

De agenda van de prins struikelde in 2018 toen mannen die voor hem werkten journalist Jamal Khashoggi vermoordden. Dat heeft grote deals tot zinken gebracht, ook met Amazon.com Inc.,

Richard Branson’s ruimtetoerisme en Hollywood-superagent Ari Emanuel.

Een chauffeur in 2018 in Riyad, Saoedi-Arabië, met de Careem ride-hailing-service, nu een dochteronderneming van Uber.


Foto:

Nariman El-Mofty/Associated Press

Prins Mohammed slaagde er niet in veel van de oude afschrikmiddelen voor investeringen te veranderen. Toen voegde Saoedi-Arabië nieuwe toe.

Het land probeerde een geldschaarste aan te pakken door met terugwerkende kracht belastingen te heffen op tientallen grote buitenlandse bedrijven. In het afgelopen anderhalf jaar hebben bedrijven, waaronder Uber, haar regionale dochteronderneming Careem en GE, te maken gehad met enorme belastingverplichtingen en soms met extra boetes toen hun beroep werd afgewezen.

De fiscus bood de bedrijven weinig verhaal, waardoor het ministerie van Buitenlandse Zaken eind vorig jaar tevergeefs een beroep deed op de Saoedische regering om hulp.

General Electric, Uber en Careem wilden niet reageren.

De Saoedische belastingdienst zei dat het koninkrijk streeft naar een eerlijk en efficiënt belastingbeleid in overeenstemming met internationale normen. Het zei dat het volledige communicatie onderhoudt met belastingbetalers die audits ondergaan en hen voldoende tijd geeft om aan verzoeken te voldoen.

De belastingwijziging kwam bovenop een plotselinge verdrievoudiging van het btw-tarief in 2020. Dergelijke verrassingen zijn gemeengoed geworden, waarbij nieuw beleid vaak de eerder gestelde doelstellingen ondermijnt.

De regering bracht buitenlandse bedrijven nog meer in de war toen ze hen opdroeg hun regionale hoofdkwartier vanuit Dubai naar Riyad te verplaatsen of overheidscontracten te verliezen. Bedrijven werden ook gedwongen om meer Saoedi’s in dienst te nemen. En een vereiste om de lokale inhoud in hun producten te stimuleren, maakte sommige goederen niet concurrerend in vergelijking met geïmporteerde goederen.

Beleggers maken zich ook steeds meer zorgen over hun fysieke veiligheid. Terwijl de meeste mensen die gearresteerd werden tijdens het optreden van prins Mohammed tegen kritiek of vermeende corruptie Saoedi’s waren, waren sommigen buitenlanders. Een buitenlandse zakenman zei dat hij werd vastgehouden en gemarteld nadat hij publiekelijk had gezegd dat sommige zakelijke wetten oneerlijk waren.

Een ander, een Amerikaan, heeft onlangs het ministerie van Buitenlandse Zaken toestemming gegeven om relevante informatie aan de media bekend te maken als de persoon wordt vastgehouden in Saoedi-Arabië. Een tweede Amerikaan, die zijn verpleeghuisoperatie in Ohio wilde uitbreiden, werd vorig jaar bij aankomst drie dagen vastgehouden in een krappe cel op de luchthaven en zonder uitleg het land uitgezet.

Het ministerie van Investeringen weigerde commentaar te geven op specifieke beschuldigingen van mishandeling, maar zei dat de meeste investeerders positieve ervaringen hebben.

Saudi-Arabië’s langlopende geschil met medicijnfabrikanten over intellectueel eigendom heeft bijgedragen tot behoedzaamheid bij de innovatieve bedrijven waarmee het land het hof maakt. Sinds 2016 hebben Saoedische regelgevers binnenlandse bedrijven toestemming gegeven om generieke versies te produceren van bijna een dozijn geneesmiddelen die nog steeds onder octrooi of wettelijke gegevensbescherming vallen.

Het geschil is een van de redenen waarom Saoedi-Arabië op de prioriteitenlijst van de Amerikaanse handelsvertegenwoordiger blijft staan ​​voor schendingen van intellectuele eigendom, naast bekende overtreders, waaronder China en Rusland. Bristol-Myers Squibb en Gilead weigerden commentaar te geven.

Net als in het belastinggeschil is het aanvechten van het generieke-drugsbeleid vruchteloos gebleken, ondanks protesten van het ministerie van Buitenlandse Zaken en het Witte Huis. De bedrijven kregen te horen dat het indienen van vorderingen bij Saoedische rechtbanken tijdrovend en onzeker is.

“Er zijn manieren om dit op te lossen, maar de Saoedi’s hebben besloten dat niet te doen”, zei een van de mensen die dicht bij die inspanningen stond. “Saoedië wil het beste, maar hun wetten weerhouden zich ervan om de beste aan te trekken.”

Het ministerie van Investeringen zei dat het de kwestie bestudeert “om een ​​werkbare balans mogelijk te maken tussen een bloeiende generieke geneesmiddelen en een op R&D gebaseerde innovatie-industrie.”

Sommige bedrijven die al tientallen jaren in Saoedi-Arabië werken, hebben hun aanwezigheid ingekrompen vanwege geschillen over betalingen door overheidsklanten, een eeuwige klacht in het koninkrijk. Aannemers van het nieuwe metrosysteem van Riyad, waaronder Bechtel, stuurden vorig jaar een aantal medewerkers naar huis te midden van een betalingsgeschil van meer dan $ 1 miljard.

Northrop Grumman Corp.

, dat miljarden dollars aan militair materieel aan het koninkrijk heeft verkocht, heeft zijn voetafdruk ongeveer twee jaar geleden verkleind nadat het leger niet had betaald voor de producten die het leverde.

Bechtel en Northrop wilden geen commentaar geven.

De Saoedische regering zei dat ze de wetten op het gebied van overheidsopdrachten heeft hervormd om het probleem weg te werken en de achterstand in de zaken heeft weggewerkt.

De situatie is vaak slechter voor kleinere bedrijven en solo-ondernemers, voor wie kleine problemen kunnen uitmonden in pijnlijke beproevingen.

De Palestijnse investeerder Suleiman Salehiya mag niet werken of Saoedi-Arabië verlaten zonder betwiste vergoedingen te betalen.


Foto:

Suleiman al-Salhiya

Suleiman Salehiya, 67 jaar oud, had een klein bedrijf dat Saoedische universiteiten en koninklijke paleizen inrichtte. Nadat de regering een eerdere ronde van alom aangeprezen bedrijfshervormingen had teruggedraaid om lokale concurrenten te bevoordelen, diende de Palestijnse investeerder een verzoekschrift in bij investeringsfunctionarissen en klaagde hen vervolgens aan. In de rechtszaal kreeg hij minder dan twee minuten om zijn zaak te bepleiten, voordat een rechter hem in het ongelijk stelde, zei hij.

De heer Salehiya mag niet werken of het land verlaten zonder honderdduizenden dollars aan betwiste vergoedingen te betalen, maar blijft vastzitten in de bureaucratie en gestrand in Riyad met zijn vrouw en kinderen, die niet in staat zijn geweest hun opleiding af te ronden of voor zichzelf te beginnen carrières.

Nadat de heer Salehiya, die al geconfronteerd werd met de gevolgen van de uitspraak van de rechtbank, in 2018 met een Wall Street Journal-verslaggever sprak, viel de politie midden in de nacht zijn huis binnen, bond zijn handen en voeten vast en bedekte zijn hoofd met een zak. Ze stopten hem in een SUV en reden hem naar een kleine cel waar hij 18 dagen bleef met de airconditioner op volle kracht en twee schijnwerpers die hem wakker hielden. Ondervragers vroegen naar zijn bedrijf, de rechtszaken en zijn ontmoeting met een buitenlandse journalist.

“Ze schreeuwden in mijn gezicht, sloegen op de tafel en gaven me elektrische schokken”, zei hij. “Mijn misdaad is dat ik de wet heb gerespecteerd en gevolgd.”

Schrijven aan Stephen Kalin op stephen.kalin@wsj.com en Justin Scheck op justin.scheck@wsj.com

Copyright ©2022 Dow Jones & Company, Inc. Alle rechten voorbehouden. 87990cbe856818d5eddac44c7b1cdeb8

.

Leave a Comment